El uso de Cianuro en minería de oro

El cianuro es la sustancia química elegida para la recuperación de oro, ya que es uno de los pocos reactivos químicos que lo disuelven en agua.

El cianuro ha sido utilizado en la extracción de metales desde 1887 y actualmente se le utiliza y maneja en forma segura en la recuperación de oro en todo el mundo. Las operaciones mineras para la extracción de oro utilizan soluciones muy diluidas de cianuro de sodio, típicamente entre 0.01 por ciento y 0.05 por ciento de cianuro (100 a 500 partes por millón).

La mayor parte del cianuro producido se utiliza como compuesto básico para la industria química. El cianuro se produce en grandes cantidades (alrededor de 1.4 millón de toneladas por año) como uno de los pocos compuestos básicos que se utilizan principalmente para sintetizar una amplia gama de químicos orgánicos industriales, como el nylon y los acrílicos. La recuperación de oro utiliza aproximadamente el 18 por ciento de la producción mundial de cianuro.

El cianuro se produce naturalmente en diversos microorganismos, insectos y plantas.

El cianuro es una molécula de carbono y nitrógeno que se forma naturalmente y existió en la tierra antes del comienzo de la vida. Fue uno de los compuestos fundamentales en su evolución. En la naturaleza este compuesto se presenta en bajas concentraciones. En muchos insectos y plantas, entre las que se incluyen una amplia variedad de verduras, frutas y nueces, esta sustancia les brinda protección contra los depredadores. Además, el cianuro está presente en gran parte del ambiente diario al que estamos expuestos: en la sal usada para derretir el hielo en los caminos y en los escapes (muflas) de los automóviles. También es un estabilizante de la sal de mesa.

El cianuro no es persistente.

Una de las principales preocupaciones para la salud y el ambiente relacionados con los químicos sintéticos es que no se descomponen rápidamente y por lo tanto, pueden acumularse en la cadena alimenticia. Sin embargo, el cianuro se transforma en otras sustancias químicas menos tóxicas mediante procesos físicos, químicos y biológicos naturales. Dado que el cianuro se oxida cuando es expuesto al aire o a otros oxidantes, se descompone y no persiste. Aunque es un veneno mortal cuando es ingerido en una dosis suficientemente elevada, no causa problemas crónicos en la salud o en el ambiente cuando está presente en concentraciones bajas.

El cianuro se atenúa mediante procesos naturales.

El transcurso del tiempo y los procesos naturales, como la exposición a la luz del sol, pueden reducir la concentración de las formas tóxicas del cianuro a soluciones de valores muy bajos.

Los riesgos en la producción, uso y eliminación del cianuro pueden manejarse bien.

Las compañías responsables, tanto de la industria química como de la industria minera, emplean estrictos sistemas de manejo de riesgo para prevenir lesiones o daños causados por el uso del cianuro. El cianuro de las soluciones mineras se recoge, ya sea para ser reciclado o destruido, después de haber extraido el oro. El manejo de los riesgos asociados al uso del cianuro implica una ingeniería sólida, un monitoreo cuidadoso y buenas prácticas de manejo con el fin de evitar y mitigar los posibles escapes de cianuro al ambiente.

Comunicar la información sobre los riesgos del cianuro a los empleados y al público es esencial para lograr sólidas prácticas de manejo.

El destino ambiental del cianuro ha sido bien estudiado. El cianuro está altamente normado y el manejo de riesgo que implica está bien documentado.

La comunicación de los riesgos brinda información sobre el cianuro tanto dentro de la planta operativa como externamente al público. La comunicación al personal interno es el primer paso en la información sobre la naturaleza y el alcance del riesgo para el público en general.

También se deben coordinar con las autoridades apropiadas programas efectivos de comunicación y planificación para casos de emergencia.

Información obtenida del Consejo Internacional sobre Metales y Medio Ambiente
International Council on Metals and the Environment (ICMM)

Este documento está disponible en el ICMM en formato .pdf 1 Mb (Requiere: Acrobat Reader)
Sito ICMM

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